Service menu right

"We doen onderzoek en leiden tegelijkertijd jonge onderzoekers op"

Meer artikelen
Onderzoekers bij een projectvergadering

Net als mensen moeten ook planten zich aanpassen aan snel veranderende milieuomstandigheden om te overleven. Het Nederlands Instituut voor Ecologie (NIOO-KNAW) doet fundamenteel en strategisch ecologisch onderzoek. Ze bekijken onder meer hoe planten met het veranderende klimaat omgaan. Ervaren onderzoekers krijgen daarbij hulp van promotiestudenten. Een Marie Curie-projectaanvraag maakt deze combinatie van onderzoek en opleiden mede mogelijk.

"De ene plant overleeft snelle klimatologische veranderingen en de ander niet", vertelt Koen Verhoeven van het NIOO-KNAW. "De sleutel hiervoor ligt in het DNA van de planten. Door dat DNA verder te onderzoeken, hopen we er meer over te ontdekken." Het gaat de onderzoekers niet eens om de inhoud van het planten-DNA. Ze zijn benieuwd naar bepaalde mechanismes van het DNA.

Van theorie naar praktijk

"Dit heten epigenetische mechanismes", legt Verhoeven uit. "Stel dat je 2 planten hebt, die genetisch gezien volkomen identiek zijn. Ze hebben het zelfde DNA. Zelfs dan kan het zo zijn dat de ene wel tegen veranderende milieuomstandigheden kan en de ander niet. Uit labonderzoek blijkt dat planten bepaalde stukjes DNA ‘aan’ of ‘uit’ kunnen hebben staan. Dat kan het verschil zijn tussen goed of slecht aangepast zijn aan de omgeving. Die labtheorie wilden wij graag in de praktijk brengen door het in de natuur te testen."

RVO.nl helpt met aanscherpen aanvraag

Voor dit soort testen is geavanceerde apparatuur nodig. Recente technologische ontwikkelingen zorgden ervoor dat die apparatuur nu financieel haalbaar is voor toepassing in plantensoorten buiten het lab. Verhoeven rook zijn kans. “We dienden daarom een Marie Curie-projectaanvraag in, een onderdeel van het Horizon2020-programma. Hiermee kun je financiering aanvragen voor innovatieve onderzoeken die jonge onderzoekers een unieke basis meegeven voor onderzoekscarrières binnen en buiten de academische wereld. Onze eerste aanvraag werd afgewezen, maar toen kwamen we in contact met RVO.nl. Een adviseur hielp ons onze aanvraag aan te scherpen, waarna hij de tweede keer wél werd goedgekeurd."

Meer dan een onderzoek

Door de subsidie van meer dan € 3,5 miljoen kan het consortium 15 PhD-studenten aanstellen. Zij zitten verspreid over Europa en leren door mee te werken aan dit project hoe wetenschappelijk onderzoek in z’n werk gaat. Het bijzondere van Marie Curie-projecten is dat het niet alleen draait om het onderzoek op zich, ook om de opgedane ervaring bij de studenten. Daarom organiseren Verhoeven en zijn collega’s ook workshops, om de studenten extra op weg te helpen. "Het is meer dan alleen een antwoord vinden op een onderzoeksvraag, en dat is ontzettend leuk. Studenten krijgen een waardevol kijkje in de keuken."

Marie Curie Actions

Nederlandse universiteiten, bedrijven, stichtingen, onderzoeksinstellingen, musea etc. kunnen een aanvraag doen bij de Europese Commissie om een netwerk op te zetten voor het opleiden van jonge onderzoekers. Of deelnemen in een netwerk en daarmee een jonge onderzoeker aanstellen in hun organisatie.